Lanzamiento Artemis I, en directo

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La NASA ha cancelado el nuevo el lanzamiento de Artemis I, la misión que inaugura el nuevo programa de la agencia espacial estadounidense con el que intentará llevar de nuevo pies humanos (entre ellos, los de la primera mujer y los de la primera persona de color) a la superficie de la Luna a partir de 2025. Pero antes, Artemis I deberá probar que la tecnología está lista, y partirá sin tripulación en un viaje de ida y vuelta de 42 días alrededor de la Luna. Pero el inicio de ese viaje no será hoy.

Aunque estaba previsto que el cohete Space Launch System (SLS), con la cápsula Orion a bordo, despegara del Centro Espacial Kennedy, en Cabo Cañaveral (Florida), a partir de las 14.17 hora local (20.17 hora española), durante el llenado de combustible se detectó una fuga en un lugar diferente en el que fue detectada la del pasado lunes. Tras varias tentativas de sellado, la NASA comunicaba que «todos los intentos de arreglarlo habían sido infructuosos», y los ingenieros recomendaron parar el lanzamiento para tomar una decisión, que finalmente llegaba a las 17.20 hora española: Artemis I se pospone de nuevo.

Después de los problemas del lunes -sumados a los de toda la misión en general-, los ánimos no eran muy optimistas. «No hay garantía de que despeguemos el sábado, pero lo intentaremos», afirmó en una rueda de prensa el jueves Mike Sarafin, gerente de la misión Artemis 1 de la NASA. «Los equipos técnicos han realizado una gran cantidad de trabajo en muy poco tiempo para traernos aquí».

Contratiempos acumulados

Esta primera misión ha contado desde el inicio con varios contratiempos: ya el ensayo general húmedo -en el que se llevan a cabo todos los pasos del lanzamiento menos el despegue- tuvo que ser repetido hasta en cuatro ocasiones y nunca fue completado en los términos que se habían marcado en un principio.

Aún así, la NASA decidió probar el lanzamiento real el pasado lunes 29 de agosto. Pero los problemas aparecieron ya en las primeras horas del día: los ingenieros detectaron una fuga de hidrógeno líquido en la interfaz de acoplamiento con la etapa central del cohete, si bien se pudo solucionar enfriando manualmente el hidrógeno líquido, con lo que las operaciones continuaron.

Sin embargo, un fallo en uno de los motores principales hacía detener la cuenta atrás a los 40 minutos. Los motores del SLS se tienen que enfriar antes de que el combustible fluya en su interior. Si no, el choque de temperatura provocaría una contracción repentina de las piezas metálicas del motor. Tres de los cuatro motores funcionaron normalmente, pero el número 3 no logró pasar la prueba, a pesar de todos los esfuerzos por solucionarlo. Al final, este problema sumado a una grieta en la espuma aislante de una brida que conecta los tanques de combustible, provocaron la suspensión del lanzamiento. Las pesquisas posteriores indicaron que el fallo de enfriamiento en el motor se debía a un sensor defectuoso; también repararon la fuga de combustible del SLS y resolvieron un problema con la válvula de ventilación.

Paso previo a Marte

El enorme lanzador SLS, de 98 metros de altura, está configurado para impulsar una cápsula no tripulada llamada Orion alrededor de la Luna y de regreso en un vuelo de prueba de seis semanas diseñado para poner a prueba ambos vehículos antes de volar astronautas en una misión posterior, Artemis II, prevista para 2024.

Si ambas misiones tienen éxito, la NASA tiene como objetivo llevar astronautas de regreso a la Luna a partir de 2025, aunque muchos expertos creen que es probable que ese plazo se retrase unos años. Los últimos humanos en caminar sobre nuestro satélite natural fueron el equipo de descenso de dos hombres del Apolo 17 en 1972, siguiendo los pasos de otros 10 astronautas durante cinco misiones anteriores que comenzaron con el Apolo 11 en 1969.

Pero Artemis no solo llevará humanos a la Luna, sino que su objetivo es, a medio y largo plazo, establecer una base lunar que sirva de trampolín para viajes de astronautas aún más ambiciosos a Marte, un objetivo que los funcionarios de la NASA han dicho que probablemente no se hará realidad hasta finales de la década de 2030.

SLS ha estado en desarrollo durante más de una década, con años de retrasos y sobrecostes. Esta primera misión se ha disparado hasta los 4.000 millones de dólares y se calcula que para cuando los siguientes humanos pongan el pie sobre la Luna, la inversión habrá sido de 93.000 millones de euros.

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